科学家发现古人类化石 比“霍比特人”还矮小20%

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科学家用电脑复原的模拟弗洛勒斯人头像。

 

2004年,科学家公布发现的弗洛勒斯人头骨。 组图/CFP

在电影《魔戒》系列中,身材矮小的“霍比特人”令人印象深刻。

2003年,科学家在印度尼西亚弗洛勒斯岛上曾出土古人类化石,身高仅110厘米左右,被科学家昵称为“霍比特人”。最近的一项研究发现表明,该岛上还存在更小的古人类。科学家推测,他们或是“霍比特人”的祖先。

比“霍比特人”还小20%

2003年发现的化石显示,成年弗洛勒斯人身高仅110厘米左右,被科学家昵称为“霍比特人”。最新观点认为,他们距今约19万至5万年前生活在印尼弗洛勒斯岛的梁布亚岩洞。

两个国际团队8日分别在英国《自然》杂志网络版上发表论文说,研究人员在弗洛勒斯岛上新发现了比“霍比特人”年代更久远的古人类骨骼化石,可追溯至大约70万年前。从考古证据推测,这些古人类的体型甚至比“霍比特人”还要矮小。

来自澳大利亚、日本和印尼的研究人员在第一篇论文中说,他们2014年从距梁布亚岩洞东侧70公里处的苏阿盆地中一处名为马塔门格的地方发现了新的古人类化石。这些化石包含了颌骨碎片和6颗牙齿,至少来自3个小型古人类个体。其中下颌骨碎片来自一名成年人,经分析发现,他比此前发现的最小的“霍比特人”下颌骨还要小20%;牙齿化石则是两名古人类幼童的“乳牙”。

在第二篇论文中,澳大利亚学者领衔的一个国际团队对这些化石样本进行了深入分析。他们认为,这些古人类当时的生活环境是炎热干燥、类似稀树草原的地区,但也拥有一些湿地环境,与弗洛勒斯人的生活环境类似。

这个团队说,目前收集的考古学证据还不足以为这次新发现的古人类指定一个分类单元,但基于化石的大小和形状,他们推测这些古老的小矮人或许是“霍比特人”的祖先。

“霍比特人”来源成谜

至今,对于梁布亚岩洞中古人类的演化历史还没有一个清晰结论。一个假说认为,他们来自一个身体高大的直立人群落,迁至弗洛勒斯岛后逐渐演化出矮小的身材。

第一篇论文作者之一、澳大利亚伍伦贡大学学者格里特·范登伯格说,这些小矮人的进化过程非常快,在其他岛屿上还没有找到类似的化石可与之比较。

研究人员目前推测,直立人抵达这座岛屿后为了适应岛上资源稀缺的环境,在进化过程中不断“缩小”体型。然而,最大的疑问是这些最早的直立人如何抵达这座岛屿?直立人没有建造船只的能力,也不可能游泳游到岛上。一种观点认为,他们可能是被巨浪冲到岛上。

范登伯格表示,新发现至少排除了“霍比特人”是由于疾病导致体型不断缩小的说法。 据新华社

■ 焦点

“霍比特人”真的存在吗?

弗洛勒斯岛是印度尼西亚的一座偏远热带岛屿。2003年,澳大利亚和印尼科学家在岛上发现了史前“小矮人”人类化石,身高仅约110厘米。

科学家们起初判断它可能是一个古代儿童的残骸。但后来经过三维成像显示,化石是一名至少已经30岁的成年女性。该女性的脑容量仅相当于现代人的三分之一,结合其身高判断,科学家认为这是此前从未被发现的一个新人种,大约生活在8万年前。科学家将其命名为“弗洛勒斯人”,昵称“霍比特人”。

2004年,研究人员在《自然》杂志上发表论文宣布这一发现。不过,也有一些科学家怀疑,这具女性化石可能是一个矮人部落成员的遗骸,而这位女性可能是一名“小脑畸形症”患者,因此脑容量偏低。

后经美国多个研究机构的科学家利用X射线断层扫描技术发现,该化石的主人并不是“小脑畸形症”患者,从而证明了“弗洛勒斯人”化石的科学价值。(宗和)

(新京报)